Он вернулся

8 апреля американской частной компании SpaceX удалось впервые в истории посадить на плавучую платформу первую ступень ракетоносителя Фалькон-9 после того, как он вывел на орбиту космический корабль Dragon (доставил груз на МКС).

В конце прошлого года SpaceX впервые удалось посадить первую ступень на наземную площадку, но несколько попыток посадки на плавучую платформу оказались неудачными – ступень не могла занять устойчивое положение, поэтому падала и разбивалась.

Илон Маск, руководитель компании SpaceX

По словам руководителя компании Илона Маска, успешно приземлившаяся ступень может снова полететь в космос уже в мае или июне, после того как технические специалисты проведут необходимые исследования. Он рассчитывает, что первую ступень можно будет повторно запускать до 20 раз, а после некоторой доработки – даже 100 раз. Это позволит существенно удешевить космические полеты, благодаря чему космос станет более доступным для коммерческих и исследовательских целей.

SpaceX сегодня является наиболее успешной частной космической компанией. По словам Илона Маска, в 2017 году он планирует запустить в космос человека (до сих пор компания занималась только беспилотными миссиями). В планах SpaceX на 2018 год – отправить на Красную планету беспилотный аппарат. До этого марсианские миссии удавалось осуществить только США, СССР, Европейскому космическому агентству, а также Индии. Илон Маск также заявил, что до 2025 года SpaceX собирается запустить на Марс человека.

 

 

Опередившие Колумба

Археологи, возможно, обнаружили небольшое поселение викингов в Новом Свете – второе после Л’Анс-о-Медоуз, открытого более полувека назад.

Экспедиция Христофора Колумба достигла берегов Америки в 1492 году, и с этого момента началось освоение Нового Света. Но представители Старого Света бывали в Америке задолго до Колумба, и не раз. Самое известное из таких плаваний совершили викинги под предводительством Эйрика Рыжего приблизительно за 500 лет до Колумба. О стране Винланд, открытой отважными мореплавателями, мы знаем благодаря сагам викингов. Но где именно была эта страна?

В 1960-м археологи исследовали древнее поселение на побережье острова Ньюфаундленд, получившее название Л’Анс-о-Медоуз («бухта медуз»). Оказалось, что его абсолютно точно основали викинги, хотя и не ясно, был ли это именно Эйрик Рыжий со своими спутниками.

Л'Анс-о-Медоуз в Канаде. По оценке ученых, в 1000 г. н.э. здесь жили викинги

До самого недавнего времени это была единственная обнаруженная стоянка викингов в Новом Свете. Кроме того, было еще несколько интересных находок, которые могли свидетельствовать о присутствии мореплавателей из Северной Европы в Америке до Колумба. Но обстоятельства, при которых эти находки были сделаны, не до конца понятны, поэтому «железными» доказательствами они служить не могут.

В наши дни археолог Сара Паркак из университета Алабамы использовала специальную спутниковую съемку для поиска новых поселений викингов. Среди множества выглядевших перспективно мест, в итоге ее команда выбрала одно – Point Rosee, которое находится приблизительно в 500 километрах от Л’Анс-о-Медоуз. В ходе раскопок прошлым летом удалось найти свидетельства в пользу того, что это было именно поселение викингов. В частности, археологи обнаружили следы металлургического производства, нехарактерные для других культур, которые могли жить в этой местности.

Пока что нельзя быть уверенным в том, что Point Rosee – действительно стоянка викингов. Но запланированные на этот сезон раскопки должны развеять сомнения в ту или иную сторону.

 

Читай здесь Топ-5 научных событий марта

Братья меньшие

Так называемые хоббиты – низкорослые люди из индонезийского острова Флорес –вымери значительно раньше, чем считалось до недавнего времени. Об этом рассказывается в статье международной группы ученых, опубликованной в авторитетном журнале Nature.

Открытие останков Homo floresiensis в 2003 году стало одним из самых заметных событий в палеоантропологии с начал XXI века. Загадок вокруг этой находки – хоть отбавляй. Одна из главных состоит в том, действительно ли это неизвестный ранее вид людей, или же речь идет о человеке современного типа, страдающем какой-то аномалией. Правда, сегодня, подавляющее большинство исследователей убеждено в том, что речь идет действительно об отдельном виде.

 

Но еще одна интрига связана с тем, что эти люди жили бок о бок с такими, как мы, людьми современного типа. Они ходили по Земле приблизительно 12 тысяч лет назад, когда уже не было ни денисовцев, ни неандертальцев. А потом исчезли, возможно, из-за извержения вулкана. Так считалось до недавнего времени.

Но авторы статьи в Nature обнаружили, что возраст самых молодых останков флоресского человека составляет 60 тысяч лет, а их найденные каменные орудия позволяют продлить срок жизни этого вида всего на 10 тысяч лет. Никаких более поздних следов Homo floresiensis – прямых или косвенных – обнаружить не удалось. Другими словами, все говорит о том, что они вымерли приблизительно 50 тысяч лет назад.

Весьма любопытно, что приблизительно в это время на острове исчезают гигантские марабу и карликовые стегодоны (родственники слонов). И приблизительно в это время – на остров приходят люди современного типа – такие, как мы с вами. Авторы статьи не утверждают, что причиной исчезновения хоббитов стали Homo sapiens, но это вполне вероятно. Так ли это – позволят выяснить будущие исследования.

 

Штрихи к портрету планеты

В начале этого года американские астрономы заявили, что их расчеты подтверждают существование Пленеты Х – девятой планеты нашей Солнечной системы, находящейся далеко на ее окраинах. И хотя, строго говоря, существование этой планеты не доказано, (поскольку ее никто пока что не видел) одна за другой появляются новости, уточняющие характеристики этой планеты, а также ее роль в истории и будущем Солнечной системы.

Во-первых, ученые из Гарвард-Смитсоновского центра астрофизики предоставили расчеты, которые позволяют сузить область поиска Девятой планеты.

Согласно этим расчетам, ее следует искать в созвездии Кита. Участок, где она может находиться, в несколько тысяч раз больше того, что занимает на небе Луна. Тем не менее, до этого область поиска Девятой планеты была еще шире.

Во-вторых, астрономы из Бернского университета построили модель эволюции Планеты Х и на ее основании описали строение этого небесного тела (гипотетическое, конечно, поскольку и сама планета пока что гипотетическая).

Согласно их расчетам, ее диаметр в 3,7 раз больше диаметра Земли. Атмосфера Планеты Х состоит из водорода и гелия, а температура атмосферы составляет приблизительно 226°C ниже ноля. Поверхность Девятой планеты состоит из водяного льда, под которым находится силикатная мантия. А ядро планеты состоит из железа и имеет температуру выше 3000°C.

 В-третьих, расчеты астрономов из Испании и Великобритании показали, что несколько небесных тел могут покинуть пределы нашей Солнечной системы под влиянием гравитации Девятой планеты. Речь идет о так называемых транснептуновых объектах, орбиты которых находятся за орбитой Нептуна. Как минимум три из них могут покинуть свои орбиты и улететь из Солнечной системы в ближайшие несколько десятков миллионов лет. Эти объекты имеют диаметр от 100 до 300 километров.

А вот что касается Седны – 1000-километровой карликовой планеты, которая является одним из самых удаленных от Солнца объектов в нашей Солнечной системе, – то, согласно расчетам, в ближайшие сотни миллионов лет она останется на своей орбите.

Напомним, что согласно одной из гипотез, Девятая планета может влиять на орбиты кометных ядер, находящихся в так называемом Поясе Койпера, таким образом, что их мишенью периодически становилась Земля. Предположительно, именно этим объясняются массовые вымирания живых видов, неоднократно происходившие в прошлом нашей планеты.

 

 

Сложности редактуры

Китайские ученые из университета Гуанчжоу попытались отредактировать геном человеческого эмбриона таким образом, чтобы его не мог поразить вирус иммунодефицита человека. Результаты можно назвать частично успешными, да и то с большой натяжкой. Но прежде чем говорить о них, стоит разобраться с предысторией этого события.

Около года назад стало известно, что в том же университете Гуанчжоу впервые в истории ученые попытались редактировать геном человеческого эмбриона. Для этого использовали нежизнеспособные эмбрионы, из которых в любом случае не могли развиться взрослые организмы. При этом эмбрионы содержали генетическую мутацию, приводящую к опасному заболеванию – бета талассемии.

Суть редактирования генома состояла в том, чтобы с помощью специальной методики генной инженерии (методика CRISPR/Cas9) заменить «поломанный» ген на нормальный. Китайским ученым удалось это сделать, но при этом как побочный эффект в геноме возникли новые опасные мутации.

 Генетические эксперименты с человеческими эмбрионами вызвали бурные дебаты среди мировой научной общественности. А прошлой осенью международная организация Hinxton Group, занимающаяся вопросами биомедицинской этики, призвала разрешить подобные эксперименты, но исключительно для целей фундаментальной науки.

Отредактированный учеными человеческий эмбрион. Фото: Yorgos Nikas/SPL

 А теперь вернемся к результатам, полученным китайскими учеными в недавнем эксперименте.

На поверхности человеческих иммунных клеток – Т-лимфоцитов есть особый белок, через который ВИЧ проникает в клетку. Иногда в гене, кодирующем этот белок, сама собой возникает мутация, и тогда ВИЧ не может заразить клетку.

 Китайские исследователи попытались намеренно создать такую мутацию в геноме эмбрионов. В итоге, нужные изменения удалось произвести только у 4 эмбрионов из 26. Как и в предыдущем эксперименте, на этот раз ученые, конечно же, не собирались и не могли вырастить взрослый человеческий организм из этих эмбрионов, а исследовали фундаментальные биологические процессы.

Не исключено, что в будущем с помощью подобных методик будут лечить заболевания, которые сегодня считаются неизлечимыми, – например, как та же бета талассемия. Но на сегодняшний день их точность и «чистота» слишком низка, чтобы говорить об этом, как о реальной и близкой перспективе.